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必应占美搜索市场14%份额 挑战谷歌仍征程漫漫

发布时间:2019-09-13 19:55:02

ZDNet软件频道消息《纽约时报》网络版刊文称,实力雄厚的微软在搜索业务却毫无疑问处于劣势,为了与谷歌正面竞争,微软每年最多花费达50亿美元。

尽管微软美国市场份额已达14%,但迄今为止这些份额都来自雅虎和其他小型搜索引擎,从谷歌“虎口夺食”仍未取得进展,考虑到谷歌已是多数网民的当然选择,从旅游等特殊类型搜索着手或许是微软的最佳策略。

以下为文章摘要:

身处劣势

迈克•尼科尔斯(Mike Nichols)的办公室墙上贴着一张海报:年轻的穆罕穆德•阿里俯瞰被他击倒的索尼•利斯顿(Sonny Liston),后者是一位令人生畏的重量级拳击拳手,在阿里1964年击败他之前,似乎不可战胜。

尼科尔斯对着海报赞许地称阿里为“身处劣势而大获成功者”。作为微软必应总经理,尼科尔斯有理由崇拜阿里,毕竟他也肩负着挑战巨人谷歌的使命。

微软对谷歌在互联网搜索和广告的优势地位发起的挑战,或许是当今商场竞争中实力最悬殊的之一,毫无疑问还是代价最高昂的。据业界经理人与分析师估计,尝试与谷歌正面竞争每年最多使微软花费50亿美元巨资。

作为搜索业界当之无愧的领袖,谷歌的优势有一种互相支持的倾向:它吸引的用户最多,每天搜索请求数以十亿计,这为谷歌产生了大量数据,供其算法分析利用,用以改善搜索结果;庞大用户数量使广告客户无法抗拒。人们的习惯对谷歌也非常有利:“谷歌”已经成了搜索的同义词,是许多人下意识的选择。

这种良性循环一旦启动,就像滚雪球似的越来越壮大:更多用户、更多数据、更多美元。经济学家将此种现象称为“网络效应”,企业经理人则称之为“增长势头”。搜索似乎已是谷歌囊中之物,而微软却想要虎口夺食。

漫漫征程

微软已经取得了一些进展,推出两年来,其必应搜索网站的流量稳步提升,根据comScore统计,现已占到美国搜索市场的14%份额;根据微软与雅虎去年签订的协议,微软还为雅虎处理搜索请求,加上这一部分,必应的美国市场份额总计已达30%。

可是,这些份额并非从谷歌那里夺得。谷歌在美国市场占据三分之二份额,在许多外国市场比例更高,这一优势两年来岿然不动,损失市场份额的是雅虎和其他小型对手。

同时,微软为这一进展付出的代价不断攀升。在截至6月底的上个财年中,微软在线服务部门(主要就是搜索业务)亏损了25.6亿美元,该部门营收增长15%至25.3亿美元,但亏损额仍超过营收。

微软固然是个资力雄厚的大公司,可投资者对其搜索战略的巨额投入正变得越来越不安。今年5月,著名对冲基金经理大卫•埃因霍温(David Einhorn)呼吁微软换帅,撤掉现任首席执行官鲍尔默之职,他的一大理由就是微软在线业务始终缺乏起色。

微软在线服务部门总裁陆奇如此看待该问题:“要实现突破,我们就必须改变游戏规则,这是一场漫长的征程。”

业主心态

左起陆奇、麦克唐纳、哈利-沈和迈赫迪

陆奇现年49岁,本人就是通过漫长征程和坚持不懈取得成功的典范。陆奇由祖父母在农村养大,家里连水电都没有,但他的聪明才智得到欣赏,有幸赴卡内基梅隆大学攻读博士。

陆奇先是在IBM阿尔玛登研究中心工作,随后在雅虎负责搜索与搜索广告技术,2008年底加盟微软。鲍尔默亲自招揽他加盟,向他保证,微软将全力以赴于搜索业务,与谷歌展开长期竞争。

必应部门计划经理Paul Yiu的职业生涯多数在硅谷度过,先后为网景、甲骨文等公司服务,两年前从雅虎离职加盟微软。他对微软的竞争策略颇为满意,并解释道:硅谷跳槽风、创业风弥漫,有一种“租客心态”,即如果什么事情进行得不顺利,那就放弃它;而微软有一种“业主心态”,希望全力以赴把事情做好。

他说:“如果你想参与搜索这样的昂贵游戏,那业主心态必不可少。”

微软管理层对于挑战谷歌所需的耐心和资金心知肚明。2007年,据微软亚洲研究院院长沈向洋博士回忆,2007年鲍尔默与他会面时,就表现微软希望全力推进搜索业务,吸引一流技术专家和商业经理人。鲍尔默还称:“你过去十年都花在研究上了,从现在起你花十年时间研究搜索。”

决策引擎

陆奇与沈向洋所说的“改变游戏规则”,是指让搜索更加智能。他们声称,如今的搜索主要是寻找主题或名词——姓名、城市、产品、疾病等等。陆奇说:“搜索现在基本上还是网站寻找器,理解的都是名词,可搜索的未来依赖于动词——用算法来辨别用户的意向,给他们完成任务所需的知识。”因此,微软喜欢用将必应称为“决策引擎”,而非只是搜索引擎。

社交网络数据等新类型信息有助于该目标的实现。微软与Facebook缔结了度假合作关系,今年5月还推出了将Facebook好友的“喜欢”标签整合入必应搜索结果页的功能,比如某个酒店后显示有15个好友“喜欢”。陆奇称,这是在搜索中整合值得信赖的观点的第一步,而不再限于常规搜索处理得非常好的流行观点。

随着智能手机搜索流量的提升,位置信息也很有帮助,如果搜索引擎能了解你所处的地点,它就能加入新一层内容和知识。

使用新的HTML5编程语言来打造功能更为健全的应用,应该也能使搜索更加智能。陆奇称,希望将来能做到:对着智能手机说一个短句“周五两人午餐,之后看电影”,软件就能知道如何运作。它会连接你的个人数据——位置、餐饮和电影偏好,然后连接上Yelp和OpenTable等餐饮预订应用及Fandango等电影服务应用。然后搜索引擎可以与你展开对话:这些是可行的选项,你想在哪里就餐?具体什么时候?

特种搜索

简单来说,陆奇描绘的搜索引擎不仅是智能软件助手,还颇有些读心术大师的味道。

目前最能反映必应“决策引擎”概念的是在搜索结果中融入并提示特殊类型信息的功能。微软在旅行搜索方面投入力度不小,若在必应中输入“飞往旧金山”,结果中会出现几个蓝色广告链接,导向必应旅行航班数据库。点击启程和返航日期,必应会对所有航班进行搜索,并预测在启程日之前几天票价会上涨还是下降。该功能是在Farecast公司的技术之上打造的,微软于2008年出资1.15亿美元收购了Farecast。

必应还用上了4年前收购的MedStory医疗保健搜索引擎的技术,可从网络收集权威信息置于常规搜索结果之上。输入“糖尿病”,那就会自动出现灰色信息框,内含Mayo Clinic贡献的简短定义,即导向全文的链接,再下面是其他专业医疗杂志关于糖尿病的文章。然后是高血压和肥胖等四种相关症状,以及四种相关药物。最底下是Twitter上关于糖尿病的最新信息。

军备竞赛

科技专家承认必应取得了不少创新成就,可是谷歌也从未停止创新,且同样愿意收购专门技术来补强搜索引擎。今年4月,美国司法部批准谷歌以7亿美元收购航班信息提供商ITA。去年,谷歌收购了数据库公司MetaWeb,希望藉此更好地分析搜索请求的“语义”,但交易金额并未披露;2008年,微软出资约1亿美元收购了Powerset公司,后者同样专长于语义搜索技术。

“两家公司都在采取重要措施,使搜索更为智能,”华盛顿大学电脑专家奥伦•厄茨奥尼(Oren Etzioni)指出,“这就像一场军备竞赛。”

在谷歌看来,微软所谓的“决策引擎”只不过是一种花俏说法,描述的还是搜索和信息检索(互联网出现之前该领域的说法)的一直尝试实现的目标。领导谷歌搜索技术团队的阿米特•辛格(Amit Singhal)博士解释道:“一直以来的目标都是如此,从数据到有用信息,再到回答人们的问题并帮助他们行事的知识。知识就是我们追求的目标。”

何时盈利

必应搜索质量的改善得到了赞赏,其一些有别于谷歌的特色也获得了认同,包括风格与谷歌迥异的主页——每天一张引人注目的背景图片,通常是关于地点、植物或动物,图上还附有四个链接,供用户加深对该主题的理解。

广告商也注意到了必应的进展,广告策划与投放公司Starcom MediaVest的首席执行官劳拉•戴斯蒙德(Laura Desmond)称,九个月前,其企业客户从必应搜索广告中获得的点击量只占14%,现在已提高到24%。“必应显然还落后于谷歌,但已经成了颇具规模的竞争对手。”她说。

成为仅次于谷歌的第二名值得欣慰,可代价呢?微软高级副总裁约瑟夫•迈赫迪(Yusuf Mehdi)不愿透露,微软计划何时使必应实现盈亏相抵,他认为,必应现在承担的巨额亏损是过去几年来,大举招聘员工、建设数据中心的结果,这些能力已经可以处理份额达30-40%的搜索里路。迈赫迪还称,尽管这些提前投入的固定成本惊人,可一旦必应的搜索流量和广告收入赶上了,财务状况就会迅速改善。“随着我们的份额增长,”他说,“我们的盈利能力就会随之提高,份额是我们扭亏为盈并继续增长的关键。”

包括雅虎在内,微软处理了美国市场30%的搜索流量,但这显然还未能转化为相应的广告收入。雅虎在最近举行的财报电话会议中披露,微软处理的雅虎搜索流量中,每次搜索带来的收入远低于雅虎自行管理搜索广告时的情况。不过,微软和雅虎都声称这种下滑是暂时性的,是在持续运营的同时进行复杂技术调整的结果。

“这只是时间和精力问题,不是说我们缺乏这种能力,”雅虎高级副总裁马克•莫里西(Mark Morrissey)称,“从第一天起,我对雅虎微软合作的经济利益就充满信心。”

用户习惯

如果这些技术磨合问题得到解决,那剩下的最大挑战就是如何从谷歌那里夺走更多流量。微软搜索部门副总裁布莱恩•麦克唐纳(Brian MacDonald)说,现阶段必应的最大障碍就是有利于谷歌的用户习惯。“对大多数人来说,谷歌就是搜索——他们想都不想就用了谷歌,”他说,“我们得培养人们使用必应的习惯。”

阿米特•辛格也承认用户习惯是有助于谷歌的重大因素,但他强调,此种习惯的养成是因为谷歌多年来的可靠表现,“这些习惯是我们赢得的信赖”。

尽管必应仍处于劣势,谷歌的地位也并非全无弱点。科技研究公司Altimeter创始人查琳•李(Charlene Li)自称是“谷歌的忠实拥趸”,每天都会使用很多次谷歌搜索,“要让我放弃谷歌可不容易”。

尽管如此,李女士称她现在用必应来进行旅行类搜索——寻找航班信息,有时还会查询酒店等。

“微软的最佳机会是,吸引越来越多人为进行旅行搜索等特殊搜索而使用必应,”她说,“如果他们对结果满意的话,就有可能更广泛地使用必应。”

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